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装饰白骨鸡的神秘案例令人惊讶的解释

美国白骨鸭是一种有点单调的水禽,有灰色和黑色的羽毛和白色的喙,常见于整个北美的湿地。然而,老傻小鸡的运动异常明亮,橙色和红色的羽毛,皮肤和喙都有。一项新的研究解释了白骨鸡的鲜艳颜色如何与其色彩鲜艳的父母的繁殖策略相吻合。

先前的研究表明,白骨鸭父母比那些羽毛被操纵得色彩鲜艳的鸟优先喂养装饰明亮的雏鸡,从而使装饰的雏鸡具有生存优势。家庭中这种父母的偏爱可以驱动后代的装饰演变,就像女性的伴侣选择可以在性选择的背景下导致男性的装饰一样(孔雀就是典型的例子)。

加州大学圣克鲁斯分校生态与进化生物学教授布鲁斯·里昂(Bruce Lyon)说,早期的研究尚未解决这个问题,这就是为什么白骨鸭父母会首先偏爱装饰的小鸡,而装饰性的小动物则满足了他们的健身兴趣。这项新研究的第一作者于12月30日发表在《美国国家科学院院刊》上。

里昂说:“这是一个有趣的问题,因为有关父母与后代之间利益冲突的理论表明,可能是小鸡操纵父母获取更多的食物。”“已经表明父母真的很在意装饰,所以我们在这项研究中着重于雏鸡着色的自然变化。”

里昂和内布拉斯加州大学林肯分校的合著者Daizaburo Shizuka在不列颠哥伦比亚省的野外地点已经在进行研究,涉及从鸡骨巢中收集卵并将其在室内孵化。使用光谱仪,他们能够对近1,500只白骨鸡进行精确的颜色测量。对于每只小鸡,他们都知道它的来源,产卵和孵化的顺序,并且在许多情况下,它是否是寄生卵。

里昂花了多年的时间研究在其他鸟的巢中产卵的鸟。这种习惯被称为“巢寄生”,这种行为在白骨鸭中非常普遍,大多数雌性除了在自己的巢中产卵外,还在其他白骨的巢中产卵。

里昂说:“我们认为寄生小鸡可能会变得更加多彩以获得优势。”“相反,我们发现这些寄生虫的颜色实际上并不那么丰富。这有点令人震惊。”

一个关键的发现来自观察雏鸡的颜色与孵化顺序的关系。老兄每天产大约十个卵,卵以孵化的顺序孵化。事实证明,雏鸡孵化得越晚,它的色彩就越丰富。

里昂说:“这告诉我们,小鸡无法控制它们的着色,因为它们不知道它们在产蛋顺序中的位置。这是母体效应,这可能是由于妈妈在以后的鸡蛋中添加了更多的类胡萝卜素色素。”说过。

那么,为什么老傻瓜妈妈想以此方式标记小鸡呢?答案与美国白骨鸭残酷苛刻的生殖策略有关。老傻蛋产下许多相对较小的卵,从而产生的雏鸡数量超过了大多数年份的食物供应能力。结果,雏鸡死亡率极高,每个母鸡中约有一半死于饥饿。

“对于白骨鸡来说,这非常有效,因为它们的产蛋成本不是很高。通过放下合适的离合器尺寸,然后剔除育雏物使其与食物供应保持一致,它们总是在饲养尽可能多的雏鸡,里昂说。

淘汰通常发生在卵孵化后的前十天,此时父母没有表现出任何喂养偏好,而当有食物时,首先喂食的小鸡都将其喂食。最早孵化的雏鸡在生长方面起步较早,因此大多数死亡率都在后来孵化的雏鸡中。

但是,在最后一只雏鸡孵化大约十天后,一切都发生了变化。那时,父母开始控制食物分配,以确保育雏中剩余的矮矮胖胖的人有足够的食物生存。每个父母都会选择一个喜欢的人,他们会优先进食,这些喜欢的小鸡是最彩的,以后孵化的小鸡。同时,他们较大的,早孵的兄弟姐妹忍受了一种称为“投掷”的父母侵略形式(靠脖子后背摇晃),以防止他们吃得太多。受宠的小鸡起初要比其兄弟姐妹小得多,但额外的喂食可以使它们赶上并有时超过体重。

“雄性和雌性将育雏区分开,每个父母都专门喂养他们一半的育雏,并且每个父母也都会选择一个最爱。颜色会预测他们选择哪个育雏,因此装饰可能会告诉他们哪些雏鸡需要最有帮助。”里昂解释说。“他们首先要创造一个不平坦的运动场,这使他们能够剔除育雏物,然后他们进行干预以使场地平整。橙色的羽毛似乎是帮助他们做到这一点的功能。”

产蛋顺序对着色的影响还解释了为什么寄生卵的颜色较差。雌性在陌生人的巢中产下的卵是其产卵顺序中的第一个,因此它们的色素最少。寄生卵的行为是机会性的,因此雌性可能不知道何时形成卵,是将卵产在自己的巢中还是别人的卵中。

里昂说:“它们是复杂的鸟类。二十多年来,我们一直在努力了解它们的生殖行为,这是其中的另一个有趣方面。”里昂(Lyon)在1994年的《自然》(Nature)论文中描述了父母对有装饰的小鸡的偏好,而他和静香(Shizuka)在2013年的《生态快报》(Ecology Letters)论文中描述了老傻父母的食物分配策略。

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